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Ébola: una llamada a la acción

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Como no podía ser de otra manera, he decidido dedicar mi primera publicación al Ébola, ese virus que tan en boca de todos ha estado durante las últimas semanas.

Foto del virus Ebola TAGS:undefined

Alcance del Ébola

Mientras escribo estas líneas, aproximadamente más de 2.200 personas han sido infectadas por una nueva cepa de Ébola-Zaire en cuatro países de África Occidental, y más de 1.200 han muerto. La infección puede causar fiebre, vómitos, diarrea y hemorragia interna y externa que puede conducir a la muerte. Los países vecinos, así como los no limítrofes están en riesgo debido a la porosidad de las fronteras y el transporte aéreo de las personas infectadas, esto último dio lugar a la propagación de la infección a Nigeria. Y mientras que la tasa estimada de muerte es del 55%, el número total de casos supera todas las infecciones por el virus Ébola desde 1976. No sabemos cuándo terminará el brote, o qué tan lejos se extenderá, pero se espera que su control lleve meses e implicará medidas extraordinarias.

En el sigueinte video se detallan los síntomas, formas de contagio, prevención y tratamiento del Ébola.

El virus Ébola surgió por primera vez en la República Democrática del Congo y en el sur de Sudán en 1976, desapareciendo hasta 1979, cuando volvió a manifestarse de nuevo. No obstante no causó nuevos brotes hasta 1994. Desde entonces, se han producido varios brotes en África, pero ninguno de la magnitud del actual. El huésped natural del virus aún no está claro, pero se sospecha que es el murciélago de la fruta. Sin embargo, el virus del Ébola también infecta a los primates, una especie de antílope y puercoespines.

La rápida propagación del virus en el brote actual es debida en gran medida a la precariedad de las instalaciones y a la nula contención de los países de África Occidental, los cuales carecían de experiencia previa con el Ébola; una desconfianza en las prácticas médicas occidentales; así como el largo período de incubación asintomático del virus (hasta 21 días), que permite la propagación a través de las fronteras.

Medicamentos para combatir el Ébola-Zaire

Foto de vacuna contra el ébola TAGS:undefined

La situación es similar a la vivida con el síndrome respiratorio agudo severo (SARS), causada por el coronavirus del SARS SARS-CoV y en la que murieron más de 700 personas en 29 países durante la epidemia de 2003, no existe una vacuna aprobada ni cura para la infección por el virus del Ébola. Para ambos patógenos, el desarrollo de vacunas se ve obstaculizado por el hecho de que las enfermedades no son endémicas, lo que resulta en la imposibilidad de poder identificar posibles poblaciones en situación de riesgo con las que poder probar vacunas experimentales. Por otra parte, no se han registrado casos de SARS desde 2004, y el actual brote de Ébola comenzó a más de 2.000 kilómetros del último registrado en Zaire de 2008 a 2009 en la República Democrática del Congo.

A diferencia de la malaria, los medicamentos o vacunas para combatir el SARS y el Ébola no pueden ser probados en el contexto de una infección humana experimental. La demostración de su eficacia y seguridad se limita a las pruebas con animales, que por sí mismos tienen insalvables limitaciones. Por ejemplo, los ensayos preclínicos de tratamientos contra el virus se inician generalmente en cuestión de horas o unos pocos días después de la infección, mientras que en los humanos el virus puede ser identificado por primera vez semanas después de la infección inicial, y la carga viral y sus secuelas pueden o no ser comparables en el mundo animal.

El mercado de los medicamentos que se utilizan contra el SARS o el Ébola es pequeño y esporádico. La inversión financiera para su desarrollo depende, en su totalidad, de los gobiernos de las naciones ricas. Sin embargo, la probabilidad de exposición a los agentes patógenos que pueden sufrir los ciudadanos de estos países es baja, y, como tal, los gobiernos no pueden priorizar el desarrollo de fármacos para luchar contra ellos.

Fármacos experimentales, el ZMapp

Foto de científico analizando muestra de Ébola TAGS:undefined

En vista de la gravedad sin precedentes de la actual epidemia de Ebola, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha declarado que sería ético utilizar medicamentos experimentales para combatir la enfermedad. Sarepta Therapeutics ha declarado mediante un comunicado oficial que pondrá a disposición de la OMS el fármaco experimental que fue probado en seres humanos, si así lo solicita. Dos estadounidenses, un sacerdote español y tres médicos liberianos infectados con Ébola han sido tratados con ZMapp, un cóctel de anticuerpos monoclonales producidos por la farmacéutica Mapp que fue desarrollado para neutralizar el virus en monos, pero que no había sido probado en seres humanos. El problema es que los recursos de ZMapp se han agotado, y la compañía estima que le llevará varios meses antes de tener la siguiente partida disponible. También se han recurrido a la utilización del suero extraído de individuos que se han recuperaron de la infección del Ébola. Canadá se ha comprometido con la OMS a proporcionarles 1000 dosis de una vacuna experimental contra el Ebola. Otras compañías y gobiernos también tienen medicamentos y vacunas en diferentes fases de desarrollo.

¿Qué nos depara el futuro?

Estas acciones son prometedoras, pero lentas. Cuando este brote siga su curso, ¿qué será de estos fármacos y vacunas experimentales? ¿Dónde serán almacenados, y por qué países? ¿Se seguirá invirtiendo en curas para el Ébola, el SARS y otras enfermedades infecciosas emergentes, como la fiebre hemorrágica de Marburg o el síndrome respiratorio de Oriente Medio, una vez que dejen de llamar la atención mundial?

Solo el tiempo nos dará la respuesta.

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